Prologue

“O, ikaw pala Kat!  Pasok ka,” bati ni Eric sa dalagitang nakatayo sa labas ng kanyang pintuan.  “Bakit ikaw ang may dala niyan? Asan ang nanay mo?”

“Pasensiya na Kuya Eric ha?  Masama na naman ang pakiramdam ni nanay, kaya ako na ang pinadala niya nito,” sagot ni Katrina.

“Ganon ba?  Teka, akina at medyo mabigat yan,” sabi ni Eric, sabay abot sa malaking bag na dala ng dalagita.

“Pakilagay na lang sa may kuwarto mo kuya, ako na ang mag-aayos sa cabinet mo,” sabi ni Katrina, sabay sunod sa lalaki.

“Ayaw mo muna ang mag-merienda ha?” tanong sa kanya ni Eric.

“Kumain na po ako bago umalis.”

“O pano yan, may pupuntahan pa ako,” sabi ni Eric.

“E, kung okay po sa inyo ako na ang bahala dito.  Bilin po ni nanay maglinis na rin ako dito.”

“Ikaw ang bahala.  Basta pag aalis ka na paki-lock lang ng mabuti ang pinto, ha?”

“Opo, don’t worry kuya,” sagot ng dalagita.  “E….dun na muna ako magliligpit sa kusina, para makapagbihis na po kayo.”

“Ha ha ha….okay.”

Napangiti na lang si Eric pagkalabas ng kuwarto ng dalagita.  Matagal na niyang kilala si Katrina, mula pa ng maliit ito.  Anak ito ni Aling Virgie na naging katulong nila sa kanilang hacienda sa probinsiya bago ito biglaang umalis.  Ang balita noon ay nagtanan ito.  Paborito niyang katulong si Aling Virgie, kaya nga’t ng minsang makasalubong niya ito ay agad itong nag-alok na ipaglaba siya at maglinis ng kanyang condo unit.  At dahil alam niyang mapagkakatiwalaan ito ay tinanggap niya ang alok nito.  Dalawang beses sa isang linggo dumadaan ito sa kanyang unit, upang kunin ang mga labahin at ihatid ang mga nalabhan na, at para na rin mag-ayos ng kanyang unit.

Minsan ay sinasama nito si Katrina lalo na kapag natataong Sabado o Linggo ang kanyang punta duon, kaya’t duon niya nakilala ito.  Nitong mga huling buwan ay dumalas ang pagsama ng dalagita sa ina upang tumulong dahil madalas sumumpong ang sakit nito, at ngayon nga dahil hindi na makayanan nito ang dinaramdam ay ang anak na lang ang inutusan.

“Hindi ba dapat ma-ospital na ang nanay mo para gumaling na?” tanong niya sa dalagita pagpunta niya sa kusina.

“Pahinga lang daw po talaga ang kailangan ni nanay.  I-uuwi nga po ni tatay muna sa probinsiya para makapagpahinga.”

“Mabuti naman, para lumakas siya kaagad.”

“Ayaw nga ni nanay, nahihiya daw sa inyo kasi walang mag-aasikaso dito.”

“Naku, sabihin mo sa kanya wag niya akong alalahanin.  Ang importante gumaling siya.”

“E….okay lang ba sa iyo kuya kung ako na muna ang maglaba at maglinis?”

“Di ba may pasok ka?  Anong year ka na ba?”

“Graduating na po sa high school,” sagot niya.

“Naku, baka maabala ang pag-aaral mo Kat.”

“Okay lang po, kaya ko naman.  Saka….e sayang po kasi yung kikitain.  Sabi ni nanay ipunin ko daw para makapasok ako sa college.”

“Ganon ba?  O sige.  Basta pagbutihin mo ang trabaho at ang pag-aaral.  Tutulungan kita sa pag-college mo.”

“Talaga po?  Naku salamat kuya!”

“O sige, mauna na ako.  Ikaw na ang bahala dito.  Teka, may susi ka ba dito?”

“Ibinigay na po sa akin si nanay yung duplicate niya.  Ok lang po ba?”

“Ok lang, para hindi ka mahirapan sa pagpasok dito.  Basta wag kang magsasama ng ibang tao ha!  Baka yung boyfriend mo isama mo pa dito, bawal yon!”

“Naku hindi po!  Saka wala po akong boyfriend no!”

“Ha ha ha!  O sige, maiwan na kita.”

“Sige po kuya, ingat!”

Anim na buwan na ang nakalipas mula ng tagpong iyon.  Naging regular na nga ang punta duon ni Katrina upang maglinis at kunin ang mga labahin at ihatid ang mga nalabhang mga damit ni Eric.  Sa kanyang pagpunta-punta duon ay nakilala niya si Lynne, na ipinakilala ni Eric na syota niya.  Ilang beses na rin niyang inaabutan ito sa kuwarto ni Eric at natutulog sa kama nito.  Hanga naman ang dalagita sa lalaki dahil maganda at sexy si Lynne, at mabait naman ang pakikitungo nito sa kanya.  Naisip nga niya na suwerte ang kanyang kuya Eric kay Lynne.

Nakilala din niya si Philip, ang kaibigan nitong piloto na Kano, na paminsan-minsan ding nakikitulog sa unit ni Eric sa guest room nito.  Tulad ni Lynne, mabuti ring makitungo ang kano sa kanya.  Bilin kasi ni Eric sa dalawa na “off-limits” ang dalagita sa mga ito, dahil nga halos kapatid na ang turing ng lalaki dito.

Nakita na rin siya nina Max at Tony.  Minsan nga sa isa nilang gimikan ay biniro ni Max si Eric kung bakit hindi niya pinapatulan si Katrina.

“Pare, me itsura naman yung bata!  Morena, mukhang malusog ang dibdib…..di mo ba type?” tanong ni Max noon.

“Baka pinahihinog pa, ha ha ha!” natatawang sabi ni Tony.

“Talaga kayo!  Hindi lang talaga talo yon, mga pre.  Malaki utang na loob ko sa nanay non, yun halos ang nagpalaki sa akin, at hanggang ngayon nga naninilbihan pa sa akin,” paliwanag ni Eric.  “Saka pulis ang tatay non, no!”

“Naku, maniwala ka dyan!” sabi naman ni Lynne.  “Sa totoo lang masama din ang tama niya sa bata, ha ha ha!”

Nagtawanan sila.  Tumatanaw kasi ng utang na loob si Eric kay Aling Virgie dahil ito ang nag-asikaso sa kanya habang lumalaki siya, kaya hindi niya magawang patulan ang anak nito.  Pero nitong mga huling araw ay madalas na rin niyang pinagmamasdan ito habang naglilinis ng unit niya, at napansin nga niya na nakakaramdam siya ng kalibugan sa dalagita.

Nung graduation nga nito ay niregaluhan niya ito ng cell phone, dahil matagal ng pinapangarap ito ng dalagita.  Sa tuwa ay napayakap sa kanya ito ng walang malisya, pero halatang tinamaan siya ng maramdaman ang matikas na suso ni Katrina ng dumiin sa kanyang dibdib.  Madalas niyang kinukwentuhan ito habang naglilinis ng bahay, at tinulungan pa niya itong makakuha ng kuwarto sa isang boarding house malapit sa condo niya at sa papasukan nitong kolehiyo.

At dahil nga madalas niyang pinagmamasdan ito ay agad niyang napansin na tila malungkot ito ng mga nakaraang araw.  Minsan habang nagme-merienda sila ay tinanong niya ito kung may problema ito.  Halatang may bumabagabag sa isipan ng dalagita, pero sa bandang huli ay umiling lang ito at sinabing naaawa lang ito sa kanyang ina na tila hindi pa gumagaling sa kanyang karamdaman.  Hindi na kasi nagawang makabalik pa sa kanyang trabaho si Aling Virgie kaya’t si Katrina na ang nagpatuloy sa paninilbihan sa kanya.

Pauwi na si Katrina sa kanilang bahay at gulo pa rin ang kanyang isipan.  Totoo ngang nag-aalala siya sa kanyang ina, pero ang mas bumabagabag sa kanya ay ang kanyang natuklasan ilang linggo pa lang ang nakakaraan.

Nagiging madalas kasi ang pag-aaway ng kanyang mga magulang, lalo na kapag ilang araw na hindi nakaka-uwi ang kanyang ama.  Dinadahilan nito ang dami ng trabaho sa presintong pinapasukan nito, pero ang suspetsa ni Aling Virgie ay may kinalolokohan itong ibang babae.  Ito ang madalas na paksa ng kanilang pag-aaway.  Hindi naman siya nakiki-alam dahil puro palitan lang naman ng salita at hindi nauuwi sa sakitan ang pagtatalo ng dalawa, pero sa isang pag-aaway nila, marahil dahil napikon na ang kanyang ama, ay bigla itong naisumbat ang tungkol sa kanya.

“Hoy Virgie, pasalamat ka nga’t pinatulan pa kita noon!” galit na sumbat ng asawa nito.  “Kung hindi ko pa alam na malandi ka!  Aber, bakit hanggang ngayon hindi mo masabi kung sino ang tunay na ama niyang panganay mo!  Baka nakakalimutan mo, buntis ka na diyan bago pa man din tayo nagkakilala, pero kahit ganon pinakasalan pa rin kita!  O ano, bakit di ka makasagot, ha?”

Nagulat si Katrina sa narinig.  Hindi niya alam kung totoo ang sinabi ng kanyang ama o sinabi lang ito dahil sa sobrang galit nito.  Ng mga sumunod na araw ay pinagmasdan niya ang kanyang mga magulang, pati na ang tatlong nakababatang kapatid niyang lalaki.  Duon niya napuna ang matagal na niyang napapansin pero hindi niya binibigyan ng masamang kahuluguan na parang hindi niya kamukha ang mga kapatid niya.  Inakala niya noon na ang pagkakaiba nila ay dahil babae siya at mga lalaki ang mga kapatid niya.

Hindi maipagkakailang may hawig siya ni Aling Virgie, pero wala siyang nakuha mula sa kanyang amang si Mang Dionisio.  Mas maputi siya kesa sa kanila, at iba ang tangos ng ilong niya, pati na ang pagka-chinita ng kanyang mga mata.

Alam niyang hindi naman tanging basehan lang ang itsura, kaya’t naisip niyang magsaliksik pa tungkol sa kanyang tunay na pagkatao.  Matagal na niyang pinagtataka ang petsa ng kanyang pagsilang at ng kasal ng kanyang mga magulang, pero sa tuwing itatanong niya ito ay iniiba ng mga ito ang usapan.  Minsang pinilit niyang makakuha ng kasagutan ay sinabi na lang sa kanya na kaya una ang kanyang birthday sa wedding day ng mga magulang niya ay dahil hindi lang ito nagpakasal agad.  Halos dalawang taon kasi ang diperensiya ng kanyang pagsilang sa kasal ng mga ito.

Ang nakapagbigay linaw sa lahat ay ang kanyang lola, na pinuntahan niya sa kanilang probinsiya ng bakasyong iyon.  Nagbaka-sakaling may nalalaman ito kaya’t tinanong niya ito.  Dahil nakita nitong tila nahihirapan na ang kalooban niya ay sinabi na nito ang katotohanan.

Totoo nga ang paratang ng kanyang ama.  Ipinagbubuntis na siya ni Aling Virgie, at katunayan ay malapit na siyang isilang ng makilala nito si Mang Dionisio na kade-destino pa lang sa kanilang lugar.  Dahil bata pa at may itsura si Aling Virgie noon, nagustuhan siya ng pulis at niligawan siya.  Sa una ay nakisama ang kanyang ina dito upang mapawi na rin ang usap-usapan sa kanyang biglaang pagbubuntis, at magdadalawang taon na mula ng isilang si Katrina ng magpasya ang dalawa na magpakasal na rin.  Sunud-sunod ang pagsilang ni Aling Virgie sa tatlong anak na lalaki mula kay Mang Dionisio pagkatapos ng kanilang kasal.  Naipagpasya din the dalawa na huwag ng ipaalam kay Katrina ang tungkol sa kanyang pagkatao, at malugod namang pinalaki siya ni Mang Dionisio bilang tunay na anak.

Kunsabagay, wala naman siyang masasabi sa ginawang pagpapalaki sa kanya.  Kahit hindi siya tunay na anak nito, walang pagkaka-iba sa pakikitungo sa kanya ng kanyang kinikilalang ama sa mga kinakapatid niya.  Kung tutuusin nga, siya pa ang maituturing na pinaka-spoiled sa magkakapatid.

Ang tanging bumabagabag na lang sa kanyang isipan ay ang malaman kung sino ang tunay niyang ama.  Kinausap niya si Mang Dionisio pagka-uwi niya mula sa probinsiya at sinabi niya dito na alam na niya ang kanilang lihim, pero inamin ng matanda na mula pa noon ay walang sinabihan ang kanyang ina kung sino ang nakabuntis dito, kaya’t walang ibang nakaka-alam kung sino ang tunay niyang ama.

At ng komprontahin niya ang kanyang ina ay nagmatigas pa rin ito, dahilan upang sila naman ang magtalo.  Sa inis ay nagpahatid siya sa kanyang ama sa tutuluyan niyang boarding house, at sinabi niyang mabuti pang mag-umpisa na siyang matutong bumukod sa kanila.  Wala namang magawa si Mang Dionisio kundi payagan ang anak.  Sinabihan niya na lang ito na hahatiran na lang siya nito ng kanyang allowance linggo-linggo upang makamusta naman ang kalagayan niya duon.

At dahil nga ayaw na niyang umuwi muna sa kanila, kina-usap niya si Eric na kung pupwede ay duon na lang sa condo gawin ang paglalaba sa mga damit nito.  Sinabi niya na may pinagtalunan silang mag-ina kaya’t bumukod na muna siya, pero hindi muna niya binanggit ang kanilang pinagtalunan.

“Kuya Eric, tuwing Saturday na lang ako pupunta dito, pero whole day ako para makapag-plantsa na rin ng mga damit mo.  Sige na,” paki-usap niya.

“O sige.  Gamitin mo na yung washing machine para hindi ka na mahirapan masyado.  Pero hindi ka ba mahihirapan niyan sa pag-aaral mo?”

“Naku hindi naman kuya!  Saka, makikigamit na rin ako ng internet mo para makapag-research, pwede ba?” nakangiti niyang tanong dito.

“Ha ha ha!  Sabi ko na nga ba, may iba ka pang dahilan.  Ok lang, basta sa research mo lang gagamitin.  Walang kalokohan ha?”

“Naku ang bait-bait mo talaga kuya!” sabi ni Katrina, sabay yakap sa lalaki.

Sa ikalawang pagkakataon ay muling naramdaman ni Eric ang malambot na katawan ng dalagita.  Nag-init ang kanyang katawan at may namumuong kalibugan sa kanya, pero ng makita niya na walang kamali-malisya si Katrina ay pinigilan niya ang sarili na samantalahin ang pagkakataon.

Malaki na ang pinagbago ng katawan ng dalagita mula ng mag-umpisa itong manilbihan sa kanya.  Malusog at matikas na ang mga suso nito, at lumabas na ang korte ng katawan nito.  Sa tuwing pinagmamasdan niya ito, sa pagkilos nito sa loob ng kanyang condo, alam niyang hindi naman sinasadya ni Katrina pero nakakapang-init ng katawan ang mga pag-galaw nito.

Ng magsimula nga ang semester ay ganoon na ang naging takbo ng buhay ng dalagita.  Hindi na nga ito bumalik sa kanila, at pinasabi sa ina na dadalaw lang siya kapag handa na nitong ibunyag ang lihim nito sa kanya.  Dinadalaw na lang siya ni Mang Dionisio tuwing Miyerkules kapag off duty ito sa trabaho upang ihatid ang kanyang baon, at tuwing Sabado ay maaga siyang nagtutungo sa condo ni Eric upang manilbihan duon.

Malungkot man ay nanatiling matigas ang desisyon ni Aling Virgie na huwag ipa-alam ang kanyang lihim, lalo na sa anak.  Bunga ito ng kasunduan nila ng tunay na ama nito.  Pagkatapos niyang isilang si Katrina, may dumalaw sa kanyang isang abogado na pinadala ng lalaking nakabuntis sa kanya.  Kinikilala naman daw nito na siya ang ama ng bata, kaya’t naglaan ito ng konting halaga para sa kinabukasan nito.  Inilagay ito ng lalaki sa isang trust fund, at mapupunta lang ito sa kamay ni Katrina kapag nakapag-tapos na ito ng kolehiyo.  Nagulat si Aling Virgie ng sabihin ng abogado kung magkano ang “munting halagang” iyon, lalo na’t sa paliwanag nito ay sa tantiya nila ay magiging milyonarya na ang bata oras na mapunta na sa kanya ang pera mula sa trust fund na iyon.

Ang hinihinging kapalit lang ng ama nito ay ang kanyang katahimikan at ang pangakong hindi ibubulgar ang lihim kahit kanino.  Oras na lumantad ang lihim ay tuluyan ng mawawala ang trust fund at walang matatanggap ang bata.  At para siguraduhin na tutupad siya sa kanilang kasunduan, tuwing kaarawan ni Katrina ay nakakatanggap si Aling Virgie ng liham mula sa abogado, at naroon ang paalala sa kanya at ang halaga ng trust fund sa kasalukuyan.  Sa huling liham ay mahigit apat na milyon na ang nasa trust fund ni Katrina.

Ito ang dahilan kung bakit ganon na lang ang pagka-tikom ng bibig ni Aling Virgie.  Ayaw niyang mawala sa kanyang anak ang trust fund na iyon, na maaaring makapagbago at magpaganda sa takbo ng buhay nito.  Malungkot siya at nag-away pa silang mag-ina dahil sa lihim na ito.  Gusto na niyang sabihin ang totoo, pero naisip niyang kaunting panahon na lang at matatanggap na ni Katrina ang perang inilaan para sa kanya, at sana’y maintindihan nito ang kanyang ginawa.  Ang hindi alam ng matanda, dahil sa kanyang pagmamatigas ay talagang magbabago ang takbo ng buhay ni Katrina.